La prescripción del derecho a las cesantías comienza a correr a partir de la terminación del contrato de trabajo

Empecemos por recordar que con la expedición de la ley 50 de 1990 se introdujeron trascendentales cambios en el régimen del auxilio de las cesantías de los trabajadores del sector privado. Uno de ellos, y quizás el más importante, fue el establecimiento de la liquidación anual de las cesantías y su consignación, también anual, en el fondo que para tales efectos hubiese escogido el trabajador.

Como era de esperarse, con la adopción de esa nueva modalidad de liquidación  de las cesantías se suscitó una discusión en torno al fenómeno de la prescripción del derecho al mencionado auxilio.  Básicamente surgieron dos posiciones alrededor de las cuales se desenvolvió el debate: por una parte estaba la de quienes consideraban que al haberse adoptado como regla general la liquidación anual de las cesantías  y su subsiguiente consignación en el fondo seleccionado por el trabajador, la prescripción corría para cada año  y tenía que empezarse a contar a partir de la fecha en que se vencía el plazo fijado por la ley  para consignar el producto de dicha liquidación, esto es el 14 de febrero de cada anualidad. O sea que  de conformidad con esta posición, si a la terminación del contrato de trabajo el empleador presentaba mora en la consignación de varios períodos,  su responsabilidad se contraía únicamente a las cesantías de los últimos tres ciclos, pues las correspondientes a los años anteriores no le eran exigibles por haber sido cubiertos por el fenómeno de la prescripción.

Por otra parte, los que se alineaban con la segunda posición defendían la tesis de que la liquidación anual introducida por la ley 50 de 1990 no había modificado en nada el régimen de la prescripción de las cesantías, habida cuenta de que no se trataba de  varios auxilios de cesantías sino de uno sólo, cuyo pago únicamente se hacía exigible a la terminación del contrato de trabajo, pues las liquidaciones anuales que habían sido objeto de consignación o entrega, correspondían a pagos anticipados y parciales del referido auxilio.

Ahora bien, tanto el Consejo de Estado como la Sala de Casación Laboral de la Corte Suprema de Justicia han estado del lado de ésta última posición y la han defendido de manera reiterada.

El último pronunciamiento del Consejo de Estado sobre este tema quedó expresado en la Sentencia  08001233100020120038801 (434613), 04/20/2015, del cual destaco a continuación algunos de sus apartes más importantes y pertinentes:

  1. Si el empleador incumple la obligación que le impone la ley de consignar en el fondo de cesantías elegido por el trabajador,  a más tardar el 14 de febrero de cada año,  el valor de las cesantías causadas por el laborante en el año inmediatamente anterior, deberá cancelarle a éste a título de indemnización moratoria, el equivalente a un día de salario por cada día que tarde en efectuar dicha consignación.
  2. Mientras esté vigente el contrato de trabajo, el trabajador conserva el derecho a reclamar, en cualquier momento, el pago de dicha indemnización. O sea que mientras se mantenga vigente la relación laboral no corre la prescripción del  derecho a dicha indemnización.
  3. La prescripción del derecho a la indemnización en comento empieza a correr a partir del día siguiente al de la terminación del contrato de trabajo, pero puede interrumpirse por la reclamación de pago que durante dicho lapso haga el trabajador. La interrupción de la prescripción conlleva a que se comience nuevamente a contar los tres años.
  4. De igual manera, la prescripción del derecho a las cesantías empieza a correr a partir de la terminación del vínculo laboral y se extiende por un término de tres años, pero puede interrumpirse por parte del trabajador en la misma forma y con los mismos efectos que se vienen de anotar en el numeral anterior.

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Una opinión
  1. Iván Medina dice:

    1- Cuándo debe el empleador consignar al fondo la cesantía ?
    2 - En la terminación del contrato quien le paga la cesantía al trabajador ?
    3 - El empleador puede pagar al trabajador cada año la cesantía al trabajador?
    Gracias.

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