Prima de servicios – ¿Se puede realizar su pago en forma fraccionada durante el semestre?

De conformidad con lo establecido por el artículo 306 del Código Sustantivo del Trabajo la prima de servicios debe ser cancelada así:

  • La del primer semestre del año, el último día de junio.
  • La correspondiente al segundo semestre del año, durante los primeros 20 días de diciembre.

Pues bien, a un empleador se le ocurrió la idea de  pagarle al trabajador la prima en comento en forma fraccionada y adelantada, o sea, cada mes, a partir de enero y julio, le entregaba al asalariado una sexta parte de la prima semestral, de tal manera que al final del semestre la obligación ya había sido cubierta.

Al terminar la relación laboral el trabajador demandó al patrono aduciendo que como dicho pago se había efectuado de manera irregular, el mismo no se podía imputar a la prima de servicios, y en tal virtud le solicitó al juez disponer que el pago que mensualmente había recibido por dicho concepto se tuviera como elemento remuneratorio del servicio y se  lo incluyera como factor salarial para la reliquidación de las prestaciones sociales que debía hacerse.

El juzgador acogió las pretensiones del demandante y condenó al empleador a pagar lo solicitado por el trabajador.

Es posible que para resolver de esa manera el operador judicial se haya inspirado en la tesis según la cual cuando el empleador le concede las vacaciones al trabajador en forma anticipada, y luego termina el contrato de trabajo sin haberse alcanzado a causar el derecho a ellas, el empleador pierde lo pagado prematuramente por cuanto en ese caso no puede efectuar ningún descuento por tal concepto sobre el monto de los salarios adeudados ni de las prestaciones sociales que le corresponden al trabajador.

El caso es que el empleador no se conformó con la decisión del Tribunal y acudió a la Sala de Casación Laboral de la Corte Suprema de Justicia, quien señaló lo siguiente:

“A juicio de esta Sala esa actitud del juzgador comporta las transgresiones legales que denuncia el casacionista, pues no hay óbice legal que impida el pago de la prima de servicios en la forma descrita.

“Se observa en efecto que, en principio el adelanto en el pago de la prima de servicios antes que perjudicial era benéfico para el trabajador, dado que en tal caso éste podrá disponer de la suma correspondiente a la prestación prematuramente, con las obvias consecuencias favorables de tipo financiero que ello puede acarrearle, máxime si se toma en consideración la inexorable devaluación monetaria, y de todos modos, cualquiera que sea la fecha del pago, el empleado no pierde aún contra su propia voluntad, el derecho de recibir lo que legalmente le corresponde.

“Además la ley laboral no prohíbe que la prima de servicios sea pagada con antelación a las fechas previstas, de ahí que sea dable entender que estas fechas solo constituyen plazos últimos concedidos al empleador para cancelar la prestación.

“En conclusión, si adelantar la prima de servicios beneficia al trabajador y no configura una contravención a la ley, mal puede tratarse como una conducta patronal fraudulenta o como un acuerdo ineficaz, ya que con arreglo al artículo 43 C.S.T. solo se produce la ineficacia de las cláusulas del contrato cuando ellas …<<desmejoren la situación del trabajador en relación con lo que establezca la legislación del trabajo…>>

En conclusión, adelantar el pago de la prima de servicios lejos de ser un comportamiento arbitrario o indebido del empleador, constituye un claro beneficio para el trabajador.

Ver Sentencia del 12 de junio de 1990, radicación 2846, Sala de Casación Laboral, Sección Primera, M.P. Dr. Jorge Iván Palacio Palacio.

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