¿Puede el juez condenar al empleador a pagarle al trabajador las vacaciones que le quedaron pendientes de disfrutar, aunque el trabajador no haya incluido esa pretensión en la demanda?

El Art. 50 del Código Procesal del Trabajo y de la Seguridad Social dispone:

ARTICULO 50. EXTRA Y ULTRA PETITA. El Juez podrá ordenar el pago de salarios, prestaciones o indemnizaciones distintos de los pedidos, cuando los hechos que los originen hayan sido discutidos en el proceso y estén debidamente probados, o condenar al pago de sumas mayores que las demandadas por el mismo concepto, cuando aparezca que éstas son inferiores a las que corresponden al trabajador, de conformidad con la ley, y siempre que no hayan sido pagadas.

Como puede observarse,  la ley faculta expresamente  al juez laboral para condenar al empleador a pagarle  al trabajador   conceptos laborales no pedidos por éste en la demanda (condena extra petita), al igual que al pago de sumas mayores de las allí pedidas (condena ultra petita), pero le limita dicha facultad en la medida que la contrae únicamente al pago de salarios, prestaciones o indemnizaciones. O sea, que en tratándose de conceptos laborales distintos de salarios, prestaciones e indemnizaciones, al juez le está vedado impartir condenas no incluidas en la demanda o por sumas superiores a las pedidas.

Precisado lo anterior, surge la siguiente inquietud: si a la terminación del contrato de trabajo le quedaron al trabajador pendientes de disfrutar varios períodos de vacaciones y éste no incluyó dentro de la demanda petición de condena por ese concepto, puede el juez, en ejercicio de la facultad de fallar extra petita,  impartir dicha condena?

Lo primero que hay que decir es que en ese caso al juez no le sería dable condenar al empresario por concepto de vacaciones, pues una condena en tal sentido estaría orientada a forzar a éste a permitirle al trabajador el descanso correspondiente, cosa imposible de cumplir pues el contrato ya ha terminado. Y tampoco podría hacerlo toda vez que las vacaciones no son salario ni prestación social ni indemnización,  y  la ley sólo contempla estos tres conceptos como susceptibles de condenas extra y ultra petita.

Ahora bien, ubicado el juez entre la imposibilidad de impartir condena por concepto de  vacaciones,   y  el deber legal  de poner a salvo los derechos del trabajador que hayan sido debidamente discutidos y probados durante el proceso, surge entonces para el dispensador de justica la opción de condenar al pago de la compensación de las vacaciones.

Y aquí viene otra pregunta: cuál es la naturaleza jurídica de la compensación de las vacaciones?  De entrada se sabe que no es salario pues no es remunerativa del trabajo; no es prestación social puesto que  no participa del carácter de auxilio, que es el elemento caracterizador de las prestaciones sociales, ni está dentro de las prestaciones especiales comprendidas en los Capítulos  VIII y IX del Código Sustantivo del Trabajo.  ¿Será indemnización?

La Sala de Casación Laboral de la Corte Suprema de Justicia en sentencia del 2 de junio de 2009 señaló al respecto:

“Y en cuanto a la condena por vacaciones, el replicante asevera que, en estricto sentido, no son salario, no son prestación social ni indemnización  y en ello le asiste razón…Sin embargo, importa precisar que aunque de manera antitécnica los falladores de instancia impusieron condena por vacaciones, en realidad condenaron por concepto de su compensación en dinero … y ese derecho compensatorio tiene una naturaleza jurídica diferente a las vacaciones y de manera pacífica ha sido catalogado como una indemnización, tal como esta Sala de la Corte lo precisó, entre muchas otras, en la sentencia del 27 de febrero de 2002, Radicación 26974, en la cual dijo: […la misma (la compensación de las vacaciones) es una especie de indemnización que el empleador paga al trabajador cuando por las circunstancias excepcionales, que la propia ley consagra, no puede disfrutar del descanso remunerado y reparador, que las vacaciones implican]”

En conclusión, en estos casos en que termina el contrato de trabajo y al trabajador le quedan vacaciones pendientes de disfrutar y no las incluye en la demanda, el juez sí puede impartir condena extra y ultra petita pero utilizando para ello el concepto de la compensación de las vacaciones en dinero.

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