Cómo valorar una startup

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Una startup es una empresa nueva que lanza un producto transformador en mercados recién creados. Incluso, en ocasiones, las empresas startup lanzan productos para los que no existe un mercado regulado. Su éxito depende de que los consumidores adopten con rapidez el producto o servicio. La mayoría de las empresas startup mueren a los dos años de actividad. Por lo tanto, la inversión en este tipo de negocios siempre entraña un alto riesgo.

Las empresas que comienzan su actividad son especialmente difíciles de valorar. Además de actuar en mercados nuevos, con productos innovadores, las startup suelen atraer talento joven. Equipos que nunca habían trabajado juntos, colaboran por primera vez. Por ello, es más difícil predecir el resultado de su actividad que en el caso de empresas con una organización estable.

Sin embargo, a pesar de estas dificultades para valorar una startup, podemos emplear las técnicas de valoración conocidas para el resto de empresas. Bastará con adaptarlas a las circunstancias específicas de estos negocios.

El precio de la incertidumbre

Hay dos características esenciales que diferencian a cualquier startup de un negocio tradicional:

  1. La incertidumbre, que se refleja en la mayor dificultad para estar seguros de la fiabilidad de los flujos de caja que proyectamos.
  2. La variabilidad de los flujos de caja que, en el mejor de los casos, inicialmente serán negativos y tendrán un crecimiento acelerado por encima de la media de los negocios tradicionales

Por estas razones, deberemos introducir modificaciones en nuestro modelo que nos permitan reflejar estos factores.

Para introducir en tu modelo la incertidumbre, deberás usar un modelo probabilístico sencillo. En vez de tomar un valor único por cada periodo, selecciona un rango de estimación cuyo valor más probable estará en el punto medio. Por ejemplo, si tu estimación de cash-flow para este mes son 20.000 USD, asigna a este valor una probabilidad del 50%. Otros flujos de caja como 30.000 USD o un flujo negativo de –10.000 USD tendrán una probabilidad del 25%. Si haces la actualización de los flujos al momento presente tendrás también un rango de valores de tu empresa cuyo valor central estará basado en la serie de flujos con una probabilidad del 50% y los valores extremos en la serie inferior y superior en las series de flujos con una probabilidad del 25%. La forma de expresarlo sería así: "Mi startup vale 1M USD con una probabilidad del 50%, vale 0 con una probabilidad del 25% y vale 2M USD con una probabilidad del 25%".

Hasta aquí el proceso es similar al que se ejecutaría para introducir la incertidumbre en cualquier valoración. Sin embargo, en el caso de las startup, el rango entre el valor mínimo y el valor máximo es muy amplio. De hecho, el valor inferior siempre será negativo y, la mayoría de las ocasiones el valor central será 0.

Esto refleja el contexto de incertidumbre extrema que caracteriza la actividad de las startup. El perfil de riesgo de estos negocios se parece mucho al del lanzamiento de una moneda en el cual tenemos tantas probabilidades de sufrir pérdidas cómo de obtener una ganancia.

Por otro lado, es muy importante mantener la coherencia interna entre los diferentes periodos del flujo de caja. Igual que es frecuente que durante los periodos iniciales se registren pérdidas, la cifra de ventas que sustenta el flujo de caja debe tener un crecimiento elevado. Las startup mueren jóvenes pero, si sobreviven, crecen rápidamente.

El coste de capital

De la misma forma que estás considerando un mayor nivel de incertidumbre a la hora de estimar tus flujos de caja, es importante que tengas en cuenta que los inversores también exigirán un mayor retorno a la inversión en una startup para resarcirse del mayor riesgo que están asumiendo. El coste de capital podría llegar incluso a ser del 20%-25% pero debes ser muy cauto a la hora de considerar tipos de descuentos superiores. Una empresa con un coste de capital tan elevado es difícilmente sostenible. Si es capaz de mantener rentabilidades tan altas como para dar un retorno tan elevado a los inversores, pronto atraerá a la competencia y la rentabilidad caerá.

El problema más común es el contrario. Si usas tipos de descuento muy bajos se infla la valoración. Estaremos considerando que los inversores no perciben el riesgo, lo cual es incorrecto. No olvidemos que la valoración no es un precio sino un indicador complejo que nos resume el futuro de la empresa.

Número de periodos y valor final

Cuanto mayor es la incertidumbre en la determinación el importe de los flujos de caja, menos sentido tiene elegir un periodo de años demasiado largo para calcularlos. En el caso de las startup, si eres capaz de predecir los flujos de caja para los próximos cinco años, tendrás más que suficiente. Eso sí, deberás afinar lo máximo posible predicción en función de la demanda estimada y el crecimiento de la misma.

Respecto al valor final es muy importante que no lo confundas con el precio de transmisión de la empresa que intentaras obtener mediante la venta.

Este valor final se basa en el crecimiento estimado más allá de los 5 años. Si usamos un flujo de caja estándar incorrecto, es fácil hinchar la valoración.

Valorar una startup es un reto, ya que al problema de la mayor incertidumbre, se añade el contexto en el que se suele realizar: ampliaciones de capital, procesos de venta. Todo esto puede hacer que, en vez de valorar los flujos futuros de una manera sistemática, intentes justificar el precio al quieres vender tus acciones. Actúa al revés: valora con unos criterios razonables, teniendo en cuenta la incertidumbre y, a partir de ahí, con una historia sólida que refleje los parámetros de crecimiento de tu negocio, aplica el mayor sobreprecio que te permita la negociación.

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