Prescripción de las cesantías que han sido retenidas por el empleador

El artículo 250 del código sustantivo del trabajo autoriza al empleador a retener o abstenerse de pagar las cesantías al trabajador si este incurre en las causales que el mismo artículo contempla, luego surge la pregunta: ¿cuándo prescribe el derecho a las cesantías que han sido retenidas?

El numeral 2 del artículo 250 del código sustantivo del trabajo señala:

En estos casos el empleador podrá abstenerse de efectuar el pago correspondiente hasta que la justicia decida.

En consecuencia, el empleador retiene las cesantías hasta cuando la justicia decida definitivamente sobre la culpabilidad o no del trabajador de las conductas que se le endilga y que son causa para perder el derecho a las cesantías.

Si la justicia decide que el trabajador no es culpable, el empleador debe pagar las cesantías, y aquí es donde se entra a mirar el tiempo de prescripción del derecho, y sobre ello se pronunció la sala laboral de la corte suprema de justicia en sentencia 6944 del 13 de marzo de 1995 con ponencia del magistrado Ramón Zúñiga:

De otra parte el pago de las cesantías retenidas se hace exigible en el momento en que la autoridad penal decide definitivamente sobre la responsabilidad del trabajador y de esta suerte, el término de prescripción de la acción laboral para reclamarlas se computa desde la ejecutoria de la respectiva providencia y no  desde el momento de la extinción del contrato de trabajo, como lo aduce la impugnante.

Es clara la corte en señalar que la prescripción se inicia una vez la justicia decide de forma definitiva sobre la no culpabilidad del trabajador, puesto que antes de esa fecha el trabajador no puede exigir el pago de sus cesantías en virtud de lo dispuesto por el numeral 2 artículo 250 del código sustantivo del trabajo, y el artículo 488 del código sustantivo del trabajo afirma que la prescripción se inicia desde que la obligación se hace exigible, y repetimos, la cesantías retenidas solo pueden ser exigidas por el trabajador cuando el juez decide que el trabajador no es culpable de lo que se le acusa.

Resulta oportuno aclarar que si bien la sentencia referida no se sustenta precisamente en el artículo 250 del código sustantivo del trabajo, el principio es el mismo y se refiere al mismo supuesto.

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